La enfermedad de Alzheimer, un reto global

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“Alzheimer, cuestión de Estado” fue el lema elegido por la Confederación Española de Asociaciones de Familiares de personas con Alzheimer y otras demencias (CEAFA) en la celebración del pasado Día Mundial del Alzheimer. Desde mi punto de vista, no puede ser más oportuno. La situación de pacientes y familiares (alrededor de 800.000 y un millón y medio, respectivamente), sus problemas sanitarios (prevención, diagnóstico precoz, tratamiento integral, continuidad de cuidados, cuidado del cuidador …), sociales, económicos, etc., y el impacto actual y futuro (ligado al envejecimiento poblacional, con un índice de envejecimiento previsto del 33% en el año 2050) sobre el conjunto de la sociedad, justifican sobradamente la necesidad de un Plan Nacional de Alzheimer (www.ceafa.es). Sin embargo, parece como si la actual coyuntura económica del país no nos permitiera hacer propuestas tendentes a afrontar este reto. Estarán conmigo en que, en ocasiones, para llegar a comprender mejor un fenómeno concreto, el Alzheimer en España en este caso, puede ser de ayuda el tomar un poco de distancia y contextualizarlo en un marco más amplio. Éste es el ejercicio que les propongo.

Reserva cognitiva

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La enfermedad de Alzheimer (EA) se define por unas lesiones cerebrales microscópicas características denominadas ovillos neurofibrilares y placas seniles. Hoy en día sabemos que la presencia de estas lesiones cerebrales es causa necesaria y suficiente para que una persona se demencie. Sin embargo, la cantidad de estas lesiones, que denominamos carga lesional, es muy variable en las personas que fallecen demenciadas. Incluso algunos cerebros de personas que han tenido una vejez sin demencia muestran lesiones cerebrales en un grado similar al de otras personas que han sido diagnosticados en vida de demencia.

Enfermedad de Alzheimer y ejercicio físico

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El deterioro cognitivo supone un problema de salud pública extraordinariamente frecuente en la población general. La enfermedad de Alzheimer (EA), así como el resto de las demencias, han visto un incremento de su prevalencia de forma paralela al de la esperanza de vida. Se estima que para el año 2040, 10 millones de personas en Europa vivirán con demencia, y la cifra ascenderá a 14 millones en el 2050. Las estrategias de prevención son fundamentales a la hora de retrasar, e incluso evitar, el inicio de la fase clínica que denominamos demencia, en la que el individuo pierde su autonomía funcional.

¿Qué es el envejecimiento cerebral?

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El envejecimiento es un proceso de deterioro anatómico y funcional inherente al proceso de la vida, que se relaciona íntimamente con el paso del tiempo. Definimos el envejecimiento en general como el proceso degenerativo de todos los órganos de naturaleza multifactorial que antecede a la muerte. Esto implica que el patrón de envejecimiento es el resultado de la combinación de factores genéticos y no genéticos muy diversos y aún poco conocidos.

¿Quien fue Alois Alzheimer?

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Alois Alzheimer (1864-1915) fue un médico alemán (patólogo y psiquiatra), que describió la enfermedad que lleva su nombre en 1906.

Nació en Baviera (Alemania) el 14 de julio de 1864 e inició sus estudios de medicina enBerlín en 1883, graduándose cuatro años después. En 1888 comenzó a trabajar como asistente en el sanatorio municipal para dementes de Frankfurt, institución prestigiosa en investigación, y es aquí donde conoció a Franz Nissi, patólogo, con el que estableció una profunda relación y de quien Alzheimer aprendió procedimientos histológicos novedosos para el estudio de los trastornos nerviosos. Juntos establecieron las características básicas de la anatomía normal y patológica de la corteza cerebral. Son destacadas las publicaciones en común sobre ateroesclerosis y corea de Huntington.

¿Estamos ante una vacuna contra la enfermedad de Alzheimer?

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La alta prevalencia de la enfermedad de Alzheimer y el incremento de la misma debido al envejecimiento de la población provocan consecuencias negativas, tanto en la salud de los individuos afectados y sus familiares como en el sistema sanitario, que soporta costes elevados derivados de la enfermedad.

El hecho de que los tratamientos actuales no sean curativos y que solo enlentezcan el desarrollo de la enfermedad ha favorecido, desde hace una década, la implantación de programas preventivos para mejorar notablemente las condiciones de vida de los afectados.